LEDs, cortesía de Mike Deal, vía Flickr

LiFi, aplicaciones y futuro.

Seguramente ya hayas oído hablar del LiFi, “el WiFi pero con luz visible”. Aunque pueda parecer que se trata de una moda reciente, realmente, las comunicaciones por luz visible a traves de medios no guiados (por el aire libre) se remontan bastante tiempo atrás, de hecho podríamos retroceder hasta el año 1.880 cuando Alexander Graham Bell en colaboración con Chales Summer Tainter inventaron el “fotófono“.

Fotófono, fuente :  wikipedia.

Fotófono, fuente : wikipedia.

Este invento sirvió también como base para el desarrollo de otras tecnologías de comunicaciones usando medios guiados como la fibra óptica (tan protagonista en la actulidad….y en este blog). Pero hoy me centro en una tecnología como el VLC (Visible Light Communication) que tuvo un punto de inflexión cuando el IEEE publicó un estándar con las capas físicas y de enlace para este tipo de comunicaciones. Conceptualmente el funcionamiento básico de esta tecnología es simple, se fundamenta en el envío de información codificada modulando la frecuencia de parpadeo de lámparas LED para establecer comunicaciones ópticas inalámbricas. Los LEDs pueden ser controlados de tal forma que este parpadeo sea imperceptible al ojo humano.

El nombre de LiFi fue acuñado por primera vez en 2011 por un profesor de la Universidad de Edimburbo, quien demostró en una de las “TED talks” el establecimiento de comunicaciones inalámbricas de alta capacidad utilizando para ello una lámpara LED . Posteriormente se creó pureLiFi, una spin-out de esta Universidad orientada a desarrollar productos comerciales que permitan ofrecer servicios similares a los que se prestan a través de WiFi, pero basados en esta tecnología. Recomiendo encarecidamente una detenida visita a su página web para aquellos que estén interesados en conocer más detalles sobre el estado y funcionamiento de esta tecnología.

Las principales ventajas competitivas que ofrece esta tecnología son:

  • Fácil control de la cobertura. Esto implica:
    1. Aporte de Seguridad: Dado que la luz no puede sobrepasar paredes, la señal es fácilmente controlable y no sería accesible más allá de la habitación donde se encuentre instalado el dispositivo Li-Fi conectado a una red de área local.
    2. Coberturas más directivas en cada “punto de acceso”.
  • Protección radioeléctrica. La luz no produce interferencias en equipos electrónicos.
  • Capacidad. El espectro de la luz visible va desde los 400 a los 800 THz (y ….además banda NO licenciada!!!). Esto supone un ancho de banda 10.000 veces mayor que el disponible para las comunicaciones radioeléctricas convencionales y saturadas.
  • Eficiencia energética. Derivado del uso de lámparas LED como fuentes emisoras.

Los datos que se arrojan en el sector auguran un gran éxito para esta tecnología, así podemos observar como la consultora “Markets and Markets Analysis” prevee una tasa de crecimiento de más de un 87% el CAGR (Tasa anual de crecimiento compuesto) entre los años 2014 y 2020.

Prospectiva LiFi. Markets and Markets Analysis

En cuanto a aplicaciones parece que el sector que más está evolucionando es el de las comunicaciones inalámbricas de banda ancha, y prueba de ello es que incluso Apple podría incluir ya esta tecnología en su IPhone 7. Aunque no parece que el LiFi vaya a desbancar a tecnologías imparables como el WiFi, si que su uso puede ser protagonista en entornos donde la seguridad de la información sea crítica o se precise una alta protección de equipos electrónicos frente a interferencias (centros hospitalarios, aviones, etc.).

Existen además otro sin fin de aplicaciones que se pueden basar en VLC en el campo de las Smart Cities e incluso en el ámbito de comunicaciones M2M (Machine To Machine) o en sectores de producción industrial. También pudiera ser protagonista en soluciones que no requieran una tasa de conexión muy elevadas y distancias cortas, como por ejemplo, la implementación de un sistema similar al NFC (para realizar pagos, abrir cerraduras, identificación personal con teléfonos móviles) o incluso sistemas de posicionamiento en interiores. Sobre ésta última, dedicaré un próximo artículo describiendo una solución concreta sobre la que incluso he  llegado a implementar en un pequeño prototipo de mi cosecha.




Ingeniero de Telecomunicación & PMP

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